Menu

Mogelijk leven op Enceladus

29/06/2018 - Maan, Saturnus
Mogelijk leven op Enceladus

Enceladus, de maan van Saturnus, verrast ons opnieuw. Eerder werd de aanwezigheid van simpele organische moleculen met slechts een paar koolstofatomen vastgesteld. Maar nu blijken er ook organische moleculen met grotere massa’s aanwezig te zijn. Dit betekend dat ze zwaarder zijn dan methaan.

Wetenschappers hebben de ontdekking gedaan tijdens het analyseren van de gegevens die de ruimtesonde Cassini heeft verzameld. Cassini cirkelde jaren rond Saturnus en scheerde daarbij herhaaldelijk langs de verschillende manen van de planeet. Enceladus blijkt meer te zijn dan alleen maar een ijzige maan. Eerder onthulde de sonde dat Enceladus een enorme oceaan herbergt onder een dikke ijskorst. Ook zijn er geisers aangetroffen die waterdamp en ijsdeeltjes, afkomstig van de ondergrondse oceanen, de ruimte inslingeren. In die ijsdeeltjes hebben wetenschappers de organische moleculen aangetroffen. Het is de eerste keer dan organisch materiaal wordt gevonden op een buitenaardse waterwereld. Met de recente ontdekkingen is Enceladus het enigste hemellichaam – naast de Aarde – waarvan we weten dat ze beschikt over alle vereisten voor leven zoals wij dat kennen.

Het wordt steeds aannemelijker dat Enceladus leefbaar is. Of er ook daadwerkelijk leven aanwezig is, is op basis van de gegevens van Cassini niet vast te stellen. Daarvoor is een ander onderzoek nodig. Daarvoor zijn er nog geen nieuwe plannen, al is ESA wel bezig met het onderzoeken van een mogelijke missie naar de ijsmanen van Jupiter. Aangenomen wordt dat de manen van Jupiter, net als Enceladus, over ondergrondse oceanen beschikken. Dankzij de Cassini-missie weten wetenschappers nu naar waar ze moeten zoeken tijdens de missie naar het Jupiter-systeem.