Menu

Vloeibaar water gevonden op Mars

26/07/2018 - Mars
Vloeibaar water gevonden op Mars

We hebben er lang moeten achter zoeken maar voor het eerst is er vloeibaar water gevonden op de Rode Planeet. Het radarinstrument Marsis aan boord van ESA’s Mars Express satelliet heeft de ontdekking gedaan.

In het verleden werden er ontdekkingen gedaan van sporen van water dat op de oppervlakte gevloeid heeft, maar dit is de eerste keer dat er ook water aanwezig is. Vroeger waren er veel meren met vloeibaar water aanwezig op de oppervlakte, maar door de dunne atmosfeer is het klimaat op Mars sterk afgekoeld en is het meeste water vastgevroren als ijs.

De aanwezigheid werd ontdekt door de Mars Express satelliet van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA. Mars Express (ME) bestudeert al enkele jaren de planeet met radarsignalen. Deze radarsignalen drongen dikke ijslagen door op de zuidpool. Onder die ijslagen werden de aanwijzingen gevonden van een ondergronds meer. Tussen 2012 en 2015 werden er al specifieke observaties gehouden in het gebied rond de zuidpool, maar een nieuwe manier van werken liet toe om betere kwaliteit van gegevens te behalen dan voordien.

Mogelijk gaat het niet om een groot meer. ME was niet in staat om vast te stellen hoe groot en diep het meer is, maar wetenschappers schatten dat het zo’n 20 kilometer in diameter is en minimaal één meter diep zou zijn. Men spreekt over een grote watermassa.

Bij ontdekking van water denkt men al direct aan mogelijk leven, aangezien water essentieel is voor leven zoals wij dat kennen. Toch zegt deze ontdekking weinig over de mogelijkheid van leven op Mars. Wetenschappers weten al lang dat de oppervlakte van Mars niet gunstig is voor mogelijk leven en dat de zoektocht ondergronds zal moeten plaatsvinden. Daar is de druk en temperatuur beter en de ondergrond laat ook het bestaan van water toe. Dat wordt nu bevestigd door de ontdekking, maar die ontdekking bevestigd niets anders. De vondst geeft wetenschappers een locatie waar ze moeten zoeken, zoals een X op een schatkaart.

De temperatuur en chemische samenstelling van het gevonden water zouden wel eens een probleem kunnen geven voor mogelijk leven. Wetenschappers schatten de temperatuur van het water tussen de min 10 en min 30 graden, om dan vloeibaar te kunnen blijven zitten er waarschijnlijk een groot aantal zouten in opgelost. Het is sterk aannemelijk dat het water extreem koud en geconcentreerd pekelwater zal zijn.

Verder onderzoek van de planeet zal moeten uitwijzen of er elders dergelijke signalen kunnen gevonden worden. Naar Mars gaan en stalen gaan nemen zit er voorlopig nog niet in. Daarvoor is een robot vereist die in staat is om door 1,5 kilometer ijs te boren. Daarvoor zijn een aantal technische ontwikkelingen nodig die momenteel niet beschikbaar zijn of bestaan. Daar geraken en het ultieme bewijs vinden dat het inderdaad om een meer gaat zal geen makkelijke taak worden.

 

Illustraties: overzichtskaart: NASA/Viking; THEMIS achtergrond: NASA/JPL-Caltech/Arizona State University; MARSIS data: ESA/NASA/JPL/ASI/Univ. Rome; R. Orosei et al 2018

 

Bron: VRT NWS