Menu

MESSENGER

28/08/2018 - Flyby, Mercurius, Ruimtevaart
MESSENGER

De tweede vlucht naar Mercurius
De MESSENGER is een tweede onbemande vlucht naar de planeet Mercurius, georganiseerd door NASA als onderdeel van het Discovery-programma. De naam is een afkorting voor MErcury Surface Space ENviroment, GEochemstry and Ranging. De gekozen naam is echter wel toepasselijk voor de missie omdat de god Mercurius in de Romeinse mythologie de rol van boodschapper (in het engels messenger) van de goden vervulden. Deze vlucht wordt gezien als de opvolger van Mariner 10. De opdracht van MESSENGER is om de planeet Mercurius nader te onderzoeken. Deze planeet werd gekozen vanwege hij het uiterste van allemaal is: de kleinste planeet, de hoogste dichtheid, het oudste oppervlak, grootste verschillen in temperatuur tussen dag en nacht.


Een strak schema

NASA had een strak schema opgesteld voor deze missie. De lancering werd voorzien in maart 2004 en na enkele vluchten langs de planeet zou de sonde in april 2009 in een definitieve baan om de planeet moeten vliegen. Door vertragingen was dit echter niet meer haalbaar en werd het schema gewijzigd. Op 3 augustus 2004 werd de sonde gelanceerd. In oktober 2006 heeft de sonde voor de eerste maal de planeet Venus gepasseerd, en een tweede keer in juni 2007. Vervolgens is de sonde verder gevlogen om in januari 2008 een eerste keer langs Mercurius te vliegen. Een tweede keer in oktober 2008 en een derde keer in september 2009. Sinds april 2011 vliegt de MESSENGER in een definitieve baan om Mercurius.

De aanwezigheid van bevroren water
In 2012 deed de MESSENGER een interessante ontdekking. Op de planeet Mercurius vond hij de aanwezigheid van bevroren water, ook wel ijs genoemd. Ondanks dat de planeet het dichts tegen de zon staat, werd het ijs in een gebied gevonden dat continu in de schaduw ligt en het dus koud genoeg is voor de vorming van ijs. De schuinstand van de rotatieas van de planeet is bijna nul, minder dan één graad. Daardoor zijn er plekken op de planeet die nooit zonlicht zien.

Verlengde missie
In november 2011 heeft NASA bekend gemaakt dat MESSENGER’s opdracht zal worden verlengd met één jaar. Omdat op dat moment MESSENGER als enige sonde het dichtst bij de zon is werd zijn nieuwe opdracht het observeren van de zon tijdens zijn actieve periode in 2012. De verlengde missie begon in maart 2012 en duurde tot maart 2013. Hiervoor werden enkele trajectwijzigingen doorgevoerd zodat de sonde een beter beeld kreeg op de zon. Na de verlengde missie keerde MESSENGER terug naar zijn hoofdopdracht: Mercurius observeren. Voornamelijk het observeren van het eerder gevonden water. MESSENGER was ook in staat om in 2013 komeet ISON te fotograferen. De komeet passeerde in november 2013 de zon.

Einde voor MESSENGER
NASA heeft in april 2015 het einde van MESSENGER bevestigd. Eind 2014 raakte de sonde zonder propellant te zitten, een gas dat gebruikt wordt kleine wijzigingen aan te brengen van de baan van de sonde. Daardoor kwam de sonde in een baan te vliegen die uiteindelijk tot een impact op de planeet zou leiden. Tijdens zijn laatste maanden bleef MESSENGER de planeet observeren. Vermoedelijk is de sonde in april 2015 op de planeet gecrasht. De impactzone is niet zichtbaar vanop Aarde en werd dus niet bevestigd door andere instrumenten. NASA bevestigde het verlies nadat ze geprobeerd hebben de sonde te bereiken met het Deep Space Network, zonder succes.