Menu

Dawn’s opdracht zit er bijna op

13/09/2018 - Dwergplaneet, Orbiter, Ruimtevaart
Dawn’s opdracht zit er bijna op

NASA’s ruimtesonde Dawn zal binnenkort aan het einde van haar opdracht komen. Niet omdat haar opdracht voltooid is, maar omdat ze moet: de brandstof van het ruimtetuig is bijna op.

Dawn, gelanceerd in 2007, heeft als opdracht twee hemellichamen van de Asteroïdegordel te bestuderen, namelijk Ceres en Vesta. Geen enkele andere ruimtesonde heeft ooit afgereisd naar een afgelegen object, in een baan rond dat object gevlogen, opnieuw losgebroken uit die baan en verder gereisd naar een ander object en daar opnieuw in een baan gevlogen. 

Gelanceerd in 2007 heeft Dawn in 2011 als eerste Vesta bereikt. Daar is ze gebleven tot augustus 2012 om dan verder te reizen naar Ceres, waar ze zich op dit moment bevindt. Wat is Dawn te weten gekomen over Vesta? De kern van de planetoïde zou bestaan uit een substantie van nikkel en ijzer, gelijkaardig als onze planeet, die van Mercurius en Mars. Daarnaast zou het oppervlakte van Vesta voornamelijk bestaan uit basalt, een type van bevroren lava. De grootste ontdekking is dat Vesta een mogelijke bron is van HED-meteorieten, een gesteente dat niet voorkomt op onze planeet maar wel op Vesta.

Sinds 2015 is Dawn nog bezig met het observeren van Ceres. Wetenschappers zijn nog volop bezig met het analyseren van de gegevens over Ceres die Dawn heeft doorgestuurd. Wat wetenschappers al kunnen zeggen is dat Ceres sterk gelijkt op Aarde: bergen, kraters, valleien, vulkanen, … Ceres beschikt er ook over. Ceres blijkt ook geologisch actief te zijn.

Als de opdracht van Dawn aan zijn einde komt, zal de ruimtesonde geparkeerd blijven in haar huidige baan. Dawn zal niet voor altijd in die baan blijven. Het traject is zodanig uitgekozen dat de sonde zeker niet zal neerstorten voor de komende twintig jaar, misschien wel langer. Op die manier is er tijd voor een terugkeermissie naar Ceres te plannen en te landen om te zoeken naar tekenen van leven. Het risico bestaan dat Dawn crasht, Ceres kan besmetten met aardmicroben. Als Ceres net zo dood en inactief geweest als onze maan had dit allemaal niet nodig geweest. Maar de ontdekking dat Ceres geologisch actief is veranderd de hele zaak.

NASA zou reeds de opdracht hebben gegeven aan een groep van wetenschappers om uit te zoeken hoe we het best kunnen terugkeren naar Ceres. NASA noemt de missie van Dawn succesvol geslaagd.