Menu

NASA stuurt Kepler op pensioen

31/10/2018 - Exoplaneet, Exploratie, Kepler, Telescoop
NASA stuurt Kepler op pensioen

Na meer dan negen jaar in de ruimte, opzoek naar andere planeten (meer planeten dan sterren), stuurt NASA zijn ruimtetelescoop Kepler op pensioen nadat de telescoop zonder brandstof is gevallen. NASA bevestigd op 30 oktober 2018 het einde van de Kepler-missie.

Het feit dat de brandstof opgeraakte was zeker, alleen was de vraag wanneer. Kepler kreeg bij zijn lancering in 2009 voor tien jaar brandstof mee. NASA bevestigd nu dat de brandstof op is. Er is niet genoeg brandstof meer aan boord op de telescoop werkende te houden. In de negen jaar dat Kepler actief was heeft hij meer dan 2600 kandidaat-planeten gevonden buiten ons zonnestelsel. Vele van die planeten kunnen wel eens leven bevatten. Kepler bevind zich nu in een baan rond onze planeet op een verre afstand. Volgens NASA is er geen gevaar dat de telescoop op Aarde zou neerkomen.

Kepler heeft ons de ogen geopend voor de diversiteit van planeten in onze Melkweg. De meest recente analyse van de ontdekkingen van Kepler concludeert dat 20 tot 50 procent van de zichtbare sterren aan de nachthemel waarschijnlijk kleine, mogelijk rotsachtige planeten zijn die qua grootte vergelijkbaar zijn met onze planeet.

In de laatste maanden heeft NASA de telescoop tot zijn volle potentieel ingezet, zelfs na de eerste waarschuwingen van een laag brandstofpijl. NASA heeft massaal de verzamelde gegevens van Kepler’s ontdekkingen gedownload naar Aarde. De gegevens van zijn laatste campagne vormen een aanvulling op de gegevens van NASA’s nieuwste planeetjager TESS, gelanceerd in april 2018. TESS bouwt voort op de basis van Kepler en zet de zoektocht voor naar planeten die, net als Aarde, rond hun moederster draaien. 

Omdat Kepler op pensioen gaat betekent niet het einde van Kepler’s ontdekkingen. Er is nog veel data dat moet geanalyseerd worden. Daar komen waarschijnlijk nog enkele grote ontdekkingen uit.