Menu

New Horizons nadert zijn nieuw doelwit: Ultima Thule

31/12/2018 - Exploratie, Flyby, Interstellair, Kuiperbelt, New Horizons
New Horizons nadert zijn nieuw doelwit: Ultima Thule

Op 1 januari 2019, terwijl wij het nieuwe jaar vieren, zal de ruimtesonde New Horizons zo’n 6,5 miljard kilometer verderop een passage maken langs de ijswereld Ultima Thule. Met deze passage zal een nieuw stukje ruimtevaartgeschiedenis worden geschreven. Het object is namelijk het verst verwijderde object in ons zonnestelsel dat geobserveerd wordt.

Deze observatie gaat puur om de wetenschap en verkenning. Ultima Thule ligt in de Kuipergordel, de derde zone in ons zonnestelsel. Verder zijn we nog nooit geweest. Ultima Thule ligt op een afstand van 6,5 miljard kilometer. Ter vergelijking: de afstand tussen de Aarde en de zon bedraagt 150 miljoen kilometer. New Horizons werd in 2006 gelanceerd en passeerde in 2015 zijn eerste doel, Pluto. Daarna vloog hij tegen een snelheid van 14 kilometer per seconde door naar Ultima Thule, waar hij na 3,5 jaar zal aankomen.

Ultima Thule, een voorlopige naam, is een ijzige wereld waar nog niet veel over gekend is. Daar zal New Horizons verandering in brengen. Het object zou zo’n 20 tot 30 kilometer in diameter zijn. De sonde zal het object passeren op een afstand van 3500 kilometer, wat voor relatief goede foto’s zou moeten zorgen. Ultima Thule werd in 2014 ontdekt door de Hubble Space Telescoop. Wetenschappers waren opzoek naar een nieuwe kandidaat voor New Horizons. Uit drie kandidaten kwam Ultima Thule naar voren als winnaar. Het object kreeg de voorlopige naam “Ultima Thule”, wat verre plaats betekend. Een officiële naam zal toegekend worden wanneer er meer over deze verre wereld bekend is.

Ultima Thule draait in 296 jaar op een afstand van 44 AE rond de zon. Omdat de afstand van de baan van Pluto varieert met 10 AE, gebeurt het dat Ultima Thule binnen de baan van Pluto valt. Enkele waarnemingen met vijf mobiele telescopen bracht aan het licht dat het object een heel onregelmatige vorm heeft. Het is extreem afgeplat en vermoedelijk bestaat uit het object uit twee delen die tegen elkaar aan schurken of dicht om elkaar heen draaien. Daar zal New Horizons de komende dagen uitsluitsel over geven.

New Horizons bij Pluto. foto door NASA.

Na de passage op 1 januari 2019 zal New Horizons alle belangrijke informatie eerst naar Aarde doorsturen. Dat kan tot zes uur en langer duren vanwege de enorme afstand. Alle gegevens doorsturen kan tot twee jaar duren. Na de passage langs Ultima Thule zal de sonde verder vliegen door de Kuipergordel. Na zijn passage langs Pluto is New Horizons aan de missie “Kuiper Belt Extended Mission” begonnen die tot 2022 duurt (afhankelijk van de hoeveelheid brandstof). Hij vliegt dan niet alleen langs Ultima Thule maar zal ook andere ijswerelden binnen de Kuipergordel observeren. Binnen de Kuipergordel zijn de afstanden enorm en er zijn veel lege ruimtes. Het kan dus even duren voordat de sonde zijn volgende doel bereikt.

New Horizons zal door de Kuipergordel blijven vliegen om uiteindelijk hetzelfde lot te ondergaan als de Voyager sondes en de Pioneer sondes: namelijk het zonnestelsel verlaten en de interstellaire ruimte binnenvliegen.

Bronnen: zie Copyright