Menu

Mars Exploration Rovers (MER)

19/02/2019 - Exploratie, Mars, Rovers & Landers
Mars Exploration Rovers (MER)

Robotwagentjes
De Mars Exploration Rovers, kortweg MER’s, zijn twee onbemande ruimtevaartuigen die in juni 2003 door NASA naar de planeet Mars zijn gestuurd. De twee wagentjes bereikten de planeet in januari 2004. De MER’s zijn robotwagentjes die grotendeels zelfstandig in staat zijn om zich voort te bewegen, wetenschappelijk onderzoek te verrichten, foto’s te maken en alle informatie terug naar Aarde te sturen. De MER’s hebben alsook een naam gekregen, zo heb je de Spirit (MER-A) en de Opportunity (MER-B). De MER’s missie maakte deel uit van NASA’s Mars Exploration Program. Er waren eerder al geslaagde missies afgerond waarbij er vaartuigen op Mars zijn geland. Het doel van de missie was voornamelijk zoeken naar bewijs van water dat aanwezig is of geweest is. De aanwezigheid van water is de voornaamste voorwaarden voor het ontstaan van leven. De MER’s zullen niet zoeken naar eventuele aanwijzingen van (voormalig) leven. 

Lancering
De lancering van Opportunity en Spirit vond plaats in juni 2003. Spirit werd als eerste gelanceerd, 18 dagen later werd Opportunity gelanceerd. Beide rovers zijn succesvol geland in januari 2004. Opportunity landde in de Eagle krater op de Meridiani Planum vlakte op Mars. Spirit landde in de Gusev krater, aan de andere kant van de planeet.

Einde van de MER’s
Zowel de missie van Spirit en Opportunity zijn ondertussen ten einde. Beide rovers zijn onbereikbaar.

Spirit’s opdracht kwam als eerste ten einde. Al sinds het begin van de missie had de rover problemen met één bepaald wiel. In maart 2006 bleek dat het wiel helemaal niet meer werkte. Daarop besloot de missiebegeleiding Spirit achteruit te laten rijden en zo het defecte wiel te laten meeslepen. In mei 2009 kwam de rover vast te zitten in losse grond. Er werden verschillende pogingen gedaan om de rover opnieuw te laten rijden, maar die mislukte. Daarop besloot NASA om Spirit om te dopen in een immobiel onderzoekstation. Het probleem was echter dat Spirit niet in een gunstige positie stond om de zonnepanelen voldoende zonlicht te laten opvangen. Hierdoor werd al snel duidelijk dat Spirit problemen ondervond met het opladen van de batterijen. Pogingen om de Spirit te laten draaien naar de zon waren niet succesvol. Door het tekort aan zonlicht kreeg Spirit te maken met communicatieproblemen. In maart 2010 kon NASA als laatste contact maken met de rover. Ruim één jaar bleef NASA proberen om contact te leggen, zonder succes. In mei 2011 besloot NASA om de missie van Spirit officieel te beëindigen. De totale afstand die Spirit heeft afgelegd tot zijn laatste contact is 7,7 kilometer.

Het laatste contact met Opportunity gebeurde in juni 2018. Toen vond een globale stofstorm plaats die zowat de hele planeet bedekte. De stofstorm blokkeerde het zonlicht waardoor de batterijen niet meer konden opgeladen worden, Opportunity werd gedwongen in slaapstand te gaan. In september 2018 ging de storm liggen en werd gehoopt dat de batterijen opnieuw konden opladen. Sinds september 2018 werd er geprobeerd om opnieuw contact te krijgen met de rover. NASA heeft nog tot eind januari 2019 geprobeerd om contact te leggen met de rover. Er werd ook gebruik gemaakt van een nieuwe manier: werd werd op regelmatige basis een commando naar de rover gestuurd om de rover te pushen om te antwoorden, zonder succes. Op 12 februari 2019 werd een laatste signaal verstuurd naar Opportunity, maar de rover bleef zwijgen. Daarop heeft NASA beslist om de missie van Opportunity na 15 jaar te beëindigen. De totale afstand die Opportunity heeft afgelegd tot zijn laatste contact is 45 kilometer.

Langer actief dan gepland
De MER-missie wordt beschouwd als één van de succesvolste missie’s naar Mars. Beide rovers hebben het langer uitgehouden dan gepland. De rovers werden ontworpen om 90 dagen actief te zijn op Mars en in die tijd 1000 meter af te leggen. Spirit bleef zo’n 5 jaar en 3 maanden actief en legde ruim 7 kilometer af. Opportunity bleef 15 jaar actief en legde ruim 45 kilometer af.

Belangrijke ontdekkingen
Hieronder een overzicht van de belangrijkste ontdekkingen die beide rovers hebben gemaakt tijdens hun verlengde missie’s op Mars.


De instrumenten die gebruikt werden op de MER-rovers werden later ook gebruikt op de Curiosity rover. Zowel Spirit en Opportunity hebben aangetoond dat hun instrumenten het harde klimaat op Mars zonder problemen voor lange tijd kunnen doorstaan.

MER-A (Spirit)

MER-B (Opportunity)
MER in cijfers.
Links Spirit: 6 jaar levensduur, 124.838 foto’s doorgestuurd, 7,7 km gereden, steilste helling is 30 graden.
Rechts Opportunity: 15 jaar levensduur, 217.594 foto’s doorgestuurd, 45 km gereden, steilste helling is 32 graden.
Foto gemaakt door NASA/JPL-Caltech.