Menu

Mars Reconnaissance Orbiter (MRO)

22/03/2019 - Exploratie, Mars, Orbiter, Ruimtevaart
Mars Reconnaissance Orbiter (MRO)

Onderzoek en communicatie
De Mars Reconnaissance Orbiter is een ruimtesonde die gelanceerd is door NASA en als opdracht heeft het oppervlak van Mars gedetailleerd in kaart te brengen. De sonde is uitgerust met de meest krachtigste fotocamera’s die ooit zijn gebruikt voor een ruimtesonde. Het belangrijkste doel van de Mars Reconnaissance Orbiter is de communicatiecapaciteit met Mars vergroten. Naast de hoge-resolutiebeelden van de sonde zelf zullen toekomstige sondes op het oppervlak van Mars ook grote hoeveelheden gegevens terugsturen. De plannen zijn dat de toekomstige Mars Science Laboratory (aka Curiosity) MPEG-2 videobeelden gaat terugsturen en is er een grotere capaciteit voor communicatie nodig.

Lancering
De lancering van de Mars Reconnaissance Orbiter vond plaats op 12 augustus 2005. De oorspronkelijke lancering ging normaal door op 10 augustus maar werd twee maal uitgesteld. Een eerste maal werd de lancering uitgesteld vanwege er onbekende signalen vanuit de sonde werd verzonden waardoor men de lancering niet langer aandurfde. Een twee keer werd de lancering uitgesteld vanwege een brandstofprobleem. De sonde kwam uiteindelijk in maart 2006 in een ellipsvormige baan om Mars. Na enkele maanden vliegen om de sonde in een goede baan te krijgen, kon de wetenschappelijke missie in oktober 2006 starten.

Opmerkelijke ontdekkingen
Begin 2012 deed de Mars Reconnaissance Orbiter een opmerkelijke ontdekking. In een gebied waar wetenschappers het vermoeden hadden water aanwezig te zijn geweest, werden getrokken sporen in de grond gevonden die niet door water of ijs zijn gevormd, maar door lavastromen. De sporen zijn 5 tot 30 meter breed, wat te breed is om door water te zijn gevormd. Op meer dan 100 foto’s vonden wetenschappers meer dan 200 lavasporen. Daarnaast zijn er nog andere ontdekkingen:


Verschillende keren in Safe Mode
In 2009 werd de MRO voor vier maanden lang in Safe Mode gehouden nadat de sonde tot 7 maal toe sinds lancering uit zichzelf in die modus is gegaan. Een duidelijke oorzaak werd niet gevonden. Wanneer de MRO in december 2009 uit Safe Mode werd gehaald, kreeg hij een nieuwe software update. Nadien werden de instrumenten uitvoerig getest en was de MRO klaar voor een tweede start. Begin 2018 ging de MRO echter opnieuw in Safe Mode wanneer hij de schaduw van de planeet Mars betrad. Mogelijk lag hier de oorzaak aan de verouderde batterijen die een lage spanning gaf. MRO werkt op zonne-energie en heeft de batterijen nodig om de korte tijd door de schaduw te kunnen overbruggen.

Belangrijke gebeurtenissen


Toekomst van MRO
In februari 2018, nadat de MRO opnieuw in Safe Mode ging, heeft NASA aangekondigd om de sonde nog te blijven gebruiken tot eind 2020. MRO heeft de laatste tijd te kampen met ouderdom verschijnselen. Zo zijn de batterijen zo goed als op, de wazige HiRISE camera (sinds 2017), de mindere betrouwbaarheid van de gyroscopen en versnellingsmeters voor navigatie. Dit maakt het voor NASA uitdagend om een geschikte opdracht te vinden voor de MRO. NASA heeft deze beslissing genomen om verschillende redenen: het verlies van de Mars Global Surveyor in 2006, het uitstel van de lancering van Mars 2022 orbiter als opvolger van de MRO en het tekort aan brandstof van de MAVEN. Dit maakt van de MRO een kritiek element voor het verdere bestaan van NASA’s Mars Exploratieprogramma.