Menu

Geologische vorming Ultima Thule bekend

03/04/2019 - Exploratie, Kuiperbelt, New Horizons, Planetoïden
Geologische vorming Ultima Thule bekend

Begin januari 2019 heeft de sonde New Horizons een scheervlucht gemaakt langs het object Ultima Thule. Drie maanden later worden de eerste delen van de puzzel duidelijk. Tijdens een conference op 18 maart 2019 hebben wetenschappers nieuwe gegevens meegedeeld over de topografie en compositie van de ruimtesteen.

New Horizons verzamelde een schat aan gegevens over het mysterieuze Kuipergordel object. Het object, formeel bekend als 2014 MU69 en bijgenaamd Ultima Thule, was nog niet ontdekt wanneer New Horizons werd gelanceerd. Wetenschappers keken vooral uit naar hoe het object werd gevormd.

De eerste beelden na de scheervlucht bevestigde reeds dat MU69 feitelijk twee objecten zijn die aan elkaar vast zitten. Analyse van zwart-wit foto’s met hoge resolutie suggereert dat de twee objecten afzonderlijk zijn gevormd. Het grotere deel, bijgenaamd Ultima, lijkt het resultaat te zijn van veel kleinere objecten die zijn samengekomen. In zekere zin heeft Ultima, het grootste deel, een vrij eenvoudige geologie. Het kleinere deel, Thule, heeft veel meer dingen aan de hand; Thule beoefent de grootste functie van het object.

Wanneer men de kleurenfoto’s van het object bekijkt, is het moeilijker om het bewijs van de verzamelstructuur te zien. Het oppervlak van Ultima Thule vertoont een geweldige rode kleur en vertoont enkele variaties in kleur die overeenkomen met oppervlakte kenmerken, maar niet de veronderstelde kleine geologische delen. Ook de manier hoe de twee stukken samenkwamen is een mysterieuze zaak. Wetenschappers hebben het object nader bekeken maar er werd geen tekenen gevonden van een gewelddadige botsing die heeft plaatsgevonden. In plaats daarvan gaan wetenschappers ervan uit dat de twee delen afzonderlijk zijn gevormd en voor een lange tijd hebben samengehangen. Daarna zijn ze langzaam bij elkaar gekomen tegen een snelheid van drie meter per seconde.

New Horizons was maar een korte tijd bij het object MU69. Toch zullen wetenschappers nog het voor het komende jaar meer nieuwe gegevens ontvangen. Dit is te danken aan de grote hoeveelheid waarnemingen die de sonde kon maken van het object en de langzame gegevensoverdracht tussen de sonde en de Aarde. Wetenschappers zullen nog een tijdje bezig zijn met de puzzel over het object.

Ultima Thule is meer dan opmerkelijk. Het object heeft wetenschappers heel wat nieuwe mysteries bezorgd.

Een map dat laat zien uit hoeveel verschillende gesteenten Ultima Thule bestaat.
Foto door NASA.