Menu

Nieuwe methaanpiek op Mars

01/07/2019 - Mars, MSL Curiosity
Nieuwe methaanpiek op Mars

De Marsrover Curiosity heeft opnieuw een grote hoeveelheid aan methaan in de atmosfeer waargenomen. De grootste hoeveelheid ooit gemeten. Er wordt al langer naar methaan gespeurd op Mars, net omdat dit kan wijzen op een mogelijke aanwezigheid van leven op Mars. Eerder had de Mars Express ook al een methaanpiek waargenomen.

Curiosity verkent sinds 2012 het Marsoppervlak en neemt regelmatig ook stalen uit de atmosfeer. Het is dus niet de eerste keer dat er methaan wordt waargenomen in de atmosfeer, maar dit keer stonden de wetenschappers versteld: 21 deeltjes per miljard. Nog nooit werd zo’n grote hoeveelheid ontdekt.

Meteen rijst opnieuw de vraag waar dit methaan vandaan komt. Op Aarde wordt methaan voor een groot deel geproduceerd door mens en dier (de windjes die we laten bestaat deels uit methaan). De mogelijkheid bestaat dus dat het methaan op Mars afkomstig is van leven in de vorm van micro-organismen. Maar het methaan kan evengoed geproduceerd worden door geologische activiteit.

Wetenschappers hebben per direct het schema van de Marsrover aangepast om meer onderzoek te doen naar het gevonden methaan. Het gas wordt op natuurlijke wijze afgebroken, onder meer door zonlicht. Daardoor kan het methaan maar enkele honderden jaren bestaan. Gevonden methaan kan dus relatief jong zijn, als het niet van geologische oorsprong afkomstig is.

Het methaan kan dus wijzen op de aanwezigheid van organismen vlak onder de korst. Maar het kan ook afkomstig zijn van een oud geologisch proces dat een ophoping heeft veroorzaakt waardoor het gas gevangen zat onder de grond en nu is vrijgekomen. Curiosity is niet in staat om de oorsprong van het methaan te achterhalen. Daardoor zal een nieuwe missie naar Mars moeten gepland worden.

In 2013 stootte Curiosity reeds op een hoge hoeveelheid methaan. Deze vondst ligt drie keer hoger. Maar zelfs deze piek ligt vele keren lager dan op Aarde. Volgens NASA is het nog te vroeg om te speculeren. Wetenschappers gaan eerst alle data zorgvuldig analyseren. Ze bevestigen wel dat ze gefascineerd zijn door de ontdekking.