Menu

Helderheid van Betelgeuze neemt weer toe

05/03/2020 - Interstellair, Sterren
Helderheid van Betelgeuze neemt weer toe

Eerder werd gemeld dat de helderste ster aan onze nachthemel, de rode superreus Betelgeuze, drastisch in helderheid afnam. Niemand die weet wat de oorzaak kon zijn. Maar het mysterie gaat verder, want de helderheid van de ster neemt plots weer toe.

Betelgeuze is een rode superreus die op zo’n 600 lichtjaar van de Aarde staat. De ster is duidelijk zichtbaar aan onze nachthemel, ze is behoorlijk fel en roodachtig van kleur. Met een leeftijd van 8 miljoen jaar is de ster piepjong. Ter vergelijking, onze zon is 4,5 miljard jaar oud). Hoewel de ster nog jong is, zal ze spoedig sterven. Hierbij zal een gigantische explosie of supernova ontstaan die zichtbaar zal zijn vanaf de Aarde, zelfs op klaarlichte dag. Wanneer dit zal gebeuren is een raadsel. Wetenschappers verwachten dat dit, in astronomische begrippen, binnen de komende 100.000 jaar zal gebeuren.

In oktober 2019 begon Betelgeuze aanzienlijk minder licht uit te stralen. Eind december 2019 was hij een factor 2,5 lichtzwakker geworden, van magnitude 0,5 tot 1,5. Daarmee was hij beduidend lichtzwakker geworden dan de ster Aldebaran. Het dieptepunt van die dip lag in februari 2020 waarbij de lichtsterkte tussen de 34 en 38 procent van zijn gemiddelde lichtsterkte was. Daarna begon de lichtsterkte weer toe te nemen. 

Volgens wetenschappers kunnen er twee mogelijke oorzaken zijn. De eerste hypothese heeft te maken met de cyclische,periodieke afnames in de helderheid die samenvielen. Betelgeuze heeft namelijk twee cycli waarin de helderheid afneemt. De eerste cyclus duurt 425 dagen gevolgd door de tweede cyclus die 6 jaar duurt. Mogelijk kwam de sterke afname in helderheid voort uit het samenvallen van de dieptepunten die beide cycli kenmerken. In een tweede hypothese stellen wetenschappers dat het dimmen van de ster voortkomt na het uitstoten van gas en stof. Dit hangt als een wolk tussen de ster en onze planeet en zo een deel van het sterlicht maskeert. Nu de wolk opnieuw optrekt neemt de helderheid van de ster ook weer toe.

Betelgeuze wordt al 25 jaar sterk in de gaten gehouden omdat ze bijna aan haar einde komt. Wetenschappers zullen dat ook blijven doen. Momenteel zijn wetenschappers bezig moet het onderzoeken welke hypothese de juiste kan zijn. Of misschien is er wel nog een heel andere oorzaak die aan de basis ligt.