Menu

Hubble spot uiteenvallende komeet

30/04/2020 - Hubble, Kometen, Telescoop
Hubble spot uiteenvallende komeet

Normaal zou de komeet ATLAS in april en mei 2020 voor een prachtige show zorgen. De komeet zou, naarmate hij de zon naderde, steeds helderder worden waardoor hij ’s nachts met het blote oog zichtbaar zou zijn. Helaas is dat niet meer het geval aangezien de komeet nog voor zijn perihelium is uiteengevallen.

De ruimtetelescoop Hubble heeft de komeet verder gevolgd. Nieuwe beelden van de komeet laten de gebroken fragmenten zien die helemaal gehuld zijn in een door zonlicht overladen staart van komeetstof. Deze beelden leveren bewijs dat komeetfragmentatie waarschijnlijk vaker voorkomt en misschien zelfs de oorzaak is waardoor de vastige, ijzige kernen van kometen afsterven. Omdat komeetfragmentatie snel en onvoorspelbaar plaatsvindt zijn betrouwbare waarnemingen zeldzaam. Astronomen zijn dus nog onzeker over de oorzaak van fragmentatie. Een mogelijke oorzaak is dat de kern zichzelf in stukken breekt vanwege de jetwerking van uitlaatgassen van sublimerend (smeltend) ijs. Omdat de uitstoot niet gelijkmatig verdeeld is over de hele komeet zal de komeet in verschillende stukken van ongelijke grote breken. Verdere analyse van Hubble moet aantonen of dit de oorzaak kan zijn van fragmentatie. Hoe dan ook is het bijzonder om met Hubble naar een stervende komeet te kijken.

De scherpe beelden van Hubble kunnen nieuwe aanwijzingen leveren voor het uiteenvallen. Volgens Hubble zijn de kleinste delen van de komeet zo groot als een huis. Voor het uiteenvallen was de komeet waarschijnlijk niet veel groter dan twee voetbalvelden. 

Hubble heeft de beelden gemaakt op het moment dat de uiteenvallende komeet ATLAS zich in de baan van Mars bevindt, op een afstand van ongeveer 145 miljoen kilometer van onze planeet. De komeet zal rond 23 mei langs de Aarde passeren op een afstand van 115 miljoen kilometer om dan, acht dagen later, langs de zon op een afstand van 37 miljoen kilometer passeren.

Ruimtetelescoop Hubble heeft op twee dagen de komeet ATLAS gespot. Op 20 april werden er zo’n 30 fragmenten geteld, op 25 april werden er nog 25 fragmenten geteld.