Menu

Titan drijft 100 keer sneller weg van Saturnus

17/06/2020 - Maan, Saturnus
Titan drijft 100 keer sneller weg van Saturnus

Het is algemeen geweten dat onze maan jaarlijks een beetje meer van onze planeet wegzweeft. Ook andere manen in het zonnestelsel ondergaan hetzelfde proces. Wanneer de maan rond de planeet draait, trekt de zwaartekracht ervan aan de planeet waardoor er een tijdelijke uitstulping in de zwaartekracht van de planeet. In de loop van de tijd wordt de energie die ontstaat door het uitpuilen en afnemen van de zwaartekracht overgedragen van planeet naar de maan waardoor deze beetje bij beetje steeds verder weg wordt geduwd. Onze maan drijft jaarlijks een kleine 4 centimeter van de aarde af.

Hetzelfde proces ondergaat ook Titan, de grootste maan van Saturnus. Uit de gegevens, die recent zijn geanalyseerd, van Saturnusverkenner Cassini blijkt echter dat dit proces bij Titan veel sneller gaat dan eerst werd gedacht. Zelfs tot honderd keer sneller. Titan schuift jaarlijks zo’n 11 centimeter verder weg van de planeet Saturnus. Deze ontdekking geeft mogelijk een antwoord op een eeuwenoude vraag over Saturnus.

We weten dat Saturnus in de eerste dagen van het zonnestelsel is gevormd, zo’n 4,6 biljoen jaar geleden. We weten echter heel weinig over de vorming van de ringen van Saturnus en hoe het komt dat de planeet over meer dan 80 manen beschikt. Titan staat op dit moment op een afstand van 1,2 miljoen kilometer van Saturnus. De herziene snelheid suggereert dat de maan veel dichter bij Saturnus begon, wat zou betekenen dat het hele systeem veel sneller zou uitbreiden dan eerder werd aangenomen. Dit resultaat zorgt voor een nieuw puzzelstukje dat open staat voor een nieuw debat over de vorming van de manen in het Saturnus-systeem. Ook kan deze ontdekking gebruikt worden om de leeftijd van een maan te bepalen. Als men weet tegen welke snelheid de maan wegdrijft van de planeet, kan men berekenen waar de maan is begonnen.

Wetenschappers gaan nu opzoek in de gegevens van Cassini naar mogelijke aanwijzingen die de ontdekking kunnen ondersteunen. Cassini heeft 13 jaar lang Saturnus en haar manen, inclusief Titan van dichtbij bestudeerd.