Menu

De onbekende planeet Pluto

24/04/2018 - Pluto

Pluto door New Horizons

In 1982 stuurde een amateursterrenkundige uit Kansas gedetailleerde waarnemingen van een planeetbeweging naar het Lowell Observatory in Arizona. De man kreeg meteen een baan aangeboden als Junior Sterrenkundige. De man moest opzoek gaan naar een negende onbekende planeet, Planeet X, in de ruimte achter Neptunus. Kort na de ontdekking van Neptunus werd duidelijk dat de planeet niet in staat was om alleen de andere gasreuzen een beetje van hun baan te trekken. Het bestaan van een andere planeet, achter Neptunus, zou daarvoor verantwoordelijk zijn.

Tombaugh deed intensief onderzoek naar het bestaan van de onbekende planeet door foto’s te vergelijken die van hetzelfde gebied zijn maar op een ander tijdstip genomen waren. Zo vond Tombaugh in 1930 tussen de sterren een planeetbeweging en daarmee ontdekte hij de negende planeet. Er werd een wedstrijd georganiseerd om een naam te bedenken voor de planeet. De elfjarige Venetia Burney kwam met de naam Pluto. Pluto is een toepasselijke naam voor de planeet, aangezien Pluto in de klassieke mythologie de God van de Onderwereld betekent en de planeet wel heel ver van de zon staat. Bovendien waren de eerste twee letters de initialen van Percival Lowell, de oprichter van de sterrenwacht waar de negende planeet gevonden werd.

Aanvankelijk dacht iedereen dat Pluto Planeet X was, de negende planeet in ons zonnestelsel. Tientallen jaren later werd de grootte van Pluto berekend bij een bedekking van een bijhorende maan Charon. Pluto bleek veel kleiner dan verwacht. Niet alleen is Pluto de kleinste planeet van ons zonnestelsel, Pluto is ook kleiner dan diverse manen: Ganymedes, Titan, Callisto, Io, Europa, Triton en zelfs onze Maan. De baan van Pluto om de zon bleek zowel excentrisch als gekanteld ten opzichte van het vlak waarin andere planeten draaien. Pluto draait meer zoals de baan van een komeet. De afstand van de zon tot planeet varieert van 4,4 miljoen kilometer tot 7,4 miljoen kilometer. Omdat hij zo klein was begon men zich af te vragen of Pluto de status van planeet wel verdiende.