Menu

NASA wil helikopter naar Mars sturen

13/05/2018 - Mars, Ruimtevaart

Het voorgestelde ontwerp van de Marscopter

NASA is van plan om met de volgende missie naar Mars (Mars 2020) mee te sturen. De helikopter zal geheel autonoom vliegen. De bedoeling van dit project is om de uitvoerbaarheid van zwaarder-dan-lucht-voertuigen op een andere planeet te testen met oog op volgende missie’s. Mars heeft een ijle atmosfeer. Als de helikopter met succes een gecontroleerde vlucht kan maken, maakt dit ruimte vrij voor toekomstige, meer ambitieuze missie’s in de toekomst.

In 2013 is NASA’s Jet Propulsion Laboratory bezig met het ontwerpen van zo’n helikopter. De Mars helikopter moet bewijzen dat grote dingen ook in kleine versies kunnen voorkomen. Het resultaat van vier jaar ontwerpen, testen, herontwerpen mag er dan ook zijn: een kleine helikopter van net geen 2 kilogram. Het ontwerp is ongeveer zo groot als een voetbal en de twee tegengesteld draaiende bladen van de heli zullen in de dunne atmosfeer van Mars zo’n 3000 toeren per minuut halen, ongeveer 10 keer de snelheid van een heli op Aarde. De helikopter bevat ook functies die nodig zijn om op Mars te overleven: zonnecellen om de batterijen op te laden en een verwarmingsmechanisme om te voorkomen dat het toestel niet kapotvriest. Maar voordat de heli op Mars kan vliegen moet hij daar eerst zijn. De job van de Mars 2020 rover is dan ook om de helikopter veilig op Mars te zetten.

Zodra de rover zich op Mars bevind zal een goede locatie gezocht worden voor de helikopter te laten vliegen. De rover rijd weg naar een veilige plek en vanop Aarde zal dan de nodige commando’s worden doorgegeven naar de helikopter toe om op te stijgen. Omdat Mars zich om enkele lichtjaren verwijderd is van de Aarde en er dus tijd nodig is om een commando te ontvangen zal het onmogelijk zijn om de helikopter in realtime te besturen. De heli zal dan ook volledig zelfstandig vliegen zonder dat er iemand het toestel bestuurd. Het project zal 30 dagen duren en bestaan uit vijf vluchten van steeds grotere afstanden, van enkele meters tot een paar honderd meter, en alsook een langere tijdspanne. De eerste vlucht zal bestaan uit een verticale klim van ongeveer 3 meter, daar zal de hele dan 30 seconden blijven zweven.

De technologiedemonstratie van de Mars helikopter zal beschouwd worden als een project met een hoog risico en hoge opbrengsten. Als het project faalt zal dat de missie van Mars 2020 niet beïnvloeden. Als het werkt hebben helikopters mogelijk een toekomst als laagvliegende verkenners op locaties die niet bereikbaar zijn voor grondverkeer. We hebben al een goed uitzicht op Mars, zowel vanop de grond als vanuit de ruimte. Met de toegevoegde dimensie van een vogelperspectief van de “Marscopter” kunnen ze ons alleen maar voorstellen wat toekomstige missies zullen bereiken en ontdekken.

Mars 2020 zal in 2020 gelanceerd worden vanop Cape Canaveral Air Force in Florida en zal naar verwachting in februari 2021 op Mars aankomen, als alles volgens plan verloopt.